À l'intérieur du cercle intérieur de 49er QB Jimmy Garoppolo: «  Ça fait du bien, bébé ''

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SANTA CLARA – Ils seront tous là pour Jimmy G.

Tony, Richie et Neal, les copains qui ont grandi en jouant au baby-foot dans le sous-sol de la famille Garoppolo dans la banlieue de Chicago, auront des sièges de choix. Il en sera de même pour les deux frères aînés de Jimmy, Tony et Mikey, et le petit frère, Billy, qui ont un lien si étroit qu'ils ont tous déménagé dans la région de la baie pour vivre près de lui. Il s'est même assuré que son entraîneur de football du lycée sera là.

Lorsque Jimmy Garoppolo remportera le premier match du dimanche du championnat NFC, son cercle restreint sera au Levi’s Stadium pour soutenir le jeune Midwest devenu un quart-arrière de 137 millions de dollars alors qu'il tente de mener les 49ers à leur septième Super Bowl.

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(Jose Carlos Fajardo / Groupe d'actualités de la région de la baie)

"Si seulement il était beau", a déclaré Doug Millsaps, son ancien entraîneur à Rolling Meadows High, "il aurait tout."

Il y a ça. Le Garoppolo a l'air, le menton ciselé, le chaume de deux jours et la ligne «se sent bien, bébé» qu'il a lancé avec un sourire coquin à la journaliste de ligne de touche rougissante Erin Andrews après le départ 8-0 des 49ers.

C'est génial, bébé, d'être dans le cercle de Jimmy G.

"C'est incroyable", a déclaré son meilleur ami, Tony Taibi. "À ce stade, nous sommes simplement heureux, enracinés pour lui."

Dimanche, il en sera de même pour le reste des 49er fidèles. Le quart-arrière de 28 ans à sa première saison complète dans la NFL pourrait regarder son avenir à travers le terrain dans le plus grand match de sa vie. Le quart-arrière des Packers de Green Bay, Aaron Rodgers, une serrure pour le Hall of Fame, connaît déjà les signes extérieurs de la célébrité, avec des avenants majeurs (State Farm Insurance), un manoir de 28 millions de dollars (Malibu beachhouse) et des copines célèbres (actrice Olivia Munn, puis pilote de voiture de course Danica Patrick).

Oui, il y avait une Maserati dans le garage de Jimmy G et il y a eu ce rendez-vous avec une pornstar qui a fait les tabloïds. Mais, insiste son entourage, il est plus l'Illinois que la Californie.

Danica Patrick, à gauche, reçoit un baiser du quart-arrière des Packers de Green Bay Aaron Rodgers, à droite, avant la course automobile de la série NASCAR Daytona 500 Cup à Daytona International Speedway à Daytona Beach, en Floride, le dimanche 18 février 2018 (AP Photo / Reinhold Matay)

"Ce que vous voyez maintenant, c'est à peu près ce qu'il a toujours été, le type de gamin humble, excitable et gentil – ou l'homme qu'il va devenir", a déclaré Tony Garoppolo, le père de Jimmy, un électricien qui a entraîné Little League pour ses garçons. . "Nous sommes tellement excités pour Jimmy."

Après près de trois saisons de soutien au quart-arrière des Patriots de la Nouvelle-Angleterre Tom Brady, Garoppolo a été échangé aux 0-8 49ers en 2017. Ils étaient 1-10 lorsqu'il a pris la relève en tant que quart-arrière de départ et a mené l'équipe à cinq victoires consécutives pour terminer la saison. . Mais avec une grande promesse est venue une saison perdue en 2018, quand il s'est fait exploser le genou.

Mais le succès fulgurant de cette saison – il est l'un des six quarts de l'ère du Super Bowl à remporter au moins 20 de ses 25 premiers départs – a des fans de 49ers rêvant d'un retour aux temps glorieux de Joe Montana-Steve Young.

"Il est en quelque sorte sorti de sa coquille cette année", a déclaré le plaqueur offensif Mike McGlinchey. "La position glamourise tout, et Jimmy ne veut rien de tout cela. Il veut juste être un grand coéquipier, une bonne personne et gagner des matchs – et il est phénoménal aux trois. »

Pour tous les yeux gluants sur Garoppolo, il reste quelque chose d'une énigme hors du terrain. Il n'a jamais eu de petite amie sérieuse, et il a choqué les mères partout quand il a été vu l'année dernière à un rendez-vous dans un restaurant de Los Angeles avec une pornstar de 42 ans qu'il avait apparemment rencontrée sur les réseaux sociaux. Pour mémoire, elle l'aurait traité de «gentleman». Aux journalistes plus tard, il a qualifié le fait d'être sous le microscope des médias d'une «expérience d'apprentissage».

C'est quelque chose dont ses copains n'aiment pas parler, sauf pour dire que «c'est une autre de ces choses exagérées. Il se concentre sur le football, ne cherche pas à s'installer », a déclaré Neal Zeman, qui a grandi en face des Garoppolos et assistera dimanche à son cinquième match de 49er de cette saison. «Il a toujours été plutôt célibataire pour la plupart. Ma blague a toujours été, il n'a pas de petite amie, il a toutes les petites amies. "

SANTA CLARA, CALIFORNIE – 24 NOVEMBRE: Green Bay Packers à partir du quart-arrière Aaron Rodgers (12) parle aux San Francisco 49ers à partir du quart-arrière Jimmy Garoppolo (10) après les 49ers 37-8 victoire sur les Green Bay Packers au Levi's Stadium à Santa Clara, en Californie ., le dimanche 24 novembre 2019. (Nhat V. Meyer / Bay Area News Group) (Nhat V. Meyer / Bay Area News Group)

Lorsque Garoppolo rentre à la maison pendant l'intersaison, les téléphones de ses proches amis s'allument avec des messages texte pour se rendre au sous-sol de Garoppolo, où ils ont joué à des jeux vidéo et regardé «The Sandlot» ou se diriger vers Chicago pour une nuit en ville.

"C'est un gars très chaleureux", a déclaré Taibi. «Il aime rentrer à la maison et être avec nous. C’est ce que nous aimons. "

La maison de style ferme Garoppolo avec des garnitures blanches dans la banlieue d'Arlington Heights a toujours été un endroit bruyant. Mais pour la plupart, Garoppolo est resté hors des ennuis et a appris à être dur – et humble.

"Je côtoie en particulier deux frères aînés, je pense qu'ils vous garderont toujours au sol chaque fois que vous commencerez à avoir une haute estime de vous-même", a déclaré Garoppolo jeudi après-midi dans une interview dans les vestiaires avec le Bay Area News Group. «Nous étions toujours compétitifs les uns avec les autres. Cela a fait grandir un style de vie amusant. »

Le panier de basket en face de la maison Garoppolo dans un cul de sac sur Walnut Avenue a souvent été le théâtre de matchs à deux contre deux entre les quatre frères, dit Zeman.

«Ce fut une bataille. Les frères ne se retiennent pas », a-t-il dit. Tony et Mikey étaient des joueurs de football universitaires, «de gros mecs poussant six pieds trois pouces. Tous les enfants du quartier avaient peur d'eux. Nous étions comme, wow, si vous vivez avec eux, vous devez être leur sac de boxe. Mais je n'ai pas vu trop de combats. Ils s'entendaient généralement assez bien. »

Et quels que soient les matchs de catch qu'il aurait pu perdre à domicile, il n'a fait que renforcer son instinct protecteur féroce. Zeman se souvient être rentré chez lui après l'école intermédiaire du Sud quand certains enfants plus âgés ont commencé à le pousser.

«Jim canalisait son joueur de hockey intérieur ce jour-là. Il est intervenu devant tout le monde, disant quelque chose comme, foutez le camp d'ici », a déclaré Zeman. «Jim, c'était comme avoir la force de tous les Garoppolos derrière moi. Personne ne voulait jouer avec lui. Si c'est le cas, vous avez deux frères aînés à qui répondre. Il veillait sur moi. C'est son travail de quart-arrière, et il le fait depuis le premier jour, toujours à la recherche de ses coéquipiers. »

(Jose Carlos Fajardo / Groupe d'actualités de la région de la baie)

Malgré toutes les conditions difficiles, Garoppolo a grandi dans l'idylle de banlieue. Les chasses aux œufs de Pâques sur l'avenue Walnut ont été épiques, et les fêtes de bloc annuelles ne se seraient pas terminées sans «Mme Les fameuses barres au citron de G. Son sifflet est également légendaire – on pouvait l'entendre jusqu'au parc à plusieurs pâtés de maisons lorsqu'elle a fait signe à ses garçons sur les planches à roulettes de rentrer à la maison pour le dîner.

Au lycée, Garoppolo voulait jouer le secondeur comme ses frères. Mais l'entraîneur Millsaps, qui aimait lancer le ballon avec la première année en début de saison, a pensé le contraire.

"Tout à coup, j'ai vu le ballon sortir de ses mains", a déclaré Millsaps. "Il était réticent au début – l'un de ses meilleurs amis était le quart-arrière, et il ne voulait pas lui retirer ce poste. Mais j'étais persévérant. »

Garoppolo a rapidement gagné le respect de ses coéquipiers. Il avait une telle présence, a déclaré Millsaps, que lorsque les entraîneurs avaient du mal à convaincre les joueurs d'éviter les festivités de fin de soirée la veille du match de retour, ils ont demandé à Garoppolo de donner l'exemple.

«Il ne dit pas grand-chose, mais c'est le leadership qu'il apporte. Si Jimmy rentre chez lui, tout le monde rentre à la maison », a déclaré Millsaps. "Nous n'avons jamais perdu un match de retour après cela."

Il attribue à Tony et Denise Garoppolo la création d'une solide fondation familiale et d'une éthique de travail.

«Ils prennent soin les uns des autres. Personne n’est plus important que le suivant. Je suis entraîneur depuis 35 ans, et vous ne voyez pas cela très souvent avec les familles et les joueurs », a-t-il déclaré. «Cela lui permet d'avoir à la fois du succès et de l'échec. Cela lui donne de la stabilité, cette force, c'est quelque chose que beaucoup de gens n'obtiennent pas. "

Garoppolo allait battre le record de touché de l’ancien Cowboys de Dallas Tony Romo en tant que quart-arrière à l’Eastern Illinois University.

Ensuite, il a appris les cordes de Brady, l'un des plus grands quarts de tous les temps, adoptant certains de ses maniérismes et slogans de discours d'encouragement (il suffit de regarder les vidéos montrant Brady et Garoppolo côte à côte pour voir les similitudes: «Allons les gars , faites-les payer! ”)

49ers Richard Sherman (25), Dante Pettis (centre) et Jimmy Garoppolo se dirigent vers les vestiaires de l'IMG Academy de Bradenton, en Floride. (Groupe de nouvelles Cam Inman / Bay Area)

"Il est ouvert. Il est l'un des gars », a déclaré le demi de coin Richard Sherman aux journalistes la semaine dernière. «S'il y a un événement de Noël, il n'est pas trop grand pour ça. Si nous lançons un accord d'Halloween dans un bar et que toute l'équipe est là, il sera là. Il ne dira pas: "Oh mec, je vais apparaître juste une seconde." Il restera jusqu'à ce que la chose se termine, et il aura des conversations avec tout le monde. Il n'est pas trop grand pour aucun de ses coéquipiers, et c'est important. "

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