Prendre la réalité virtuelle pour un essai routier

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La réalité étant ce qu'elle est en ce moment, un son alternatif n'est-il pas tentant? C’est ce que je pensais l’autre jour, dans mon appartement, lorsque j’ai ajusté les sangles velcro de mon Oculus Quest, un gros casque de réalité virtuelle en plastique noir, en caoutchouc et quelques milliards de transistors. Le casque bloque toute la lumière ambiante des yeux du porteur – le razzle-dazzle se produit à l'intérieur. J'avais l'impression qu'un cercueil de gerbille avait été collé sur la moitié supérieure de mon visage. Il y avait une faible odeur de voiture neuve.

J'ai appuyé sur le bouton d'alimentation et je me suis retrouvé au centre d'un dôme géodésique en verre 3D rendu par ordinateur avec une vue d'un million de dollars sur les montagnes. Capteurs dans le V.R. casque a suivi mes mouvements et a instantanément relancé la mise en scène. En levant les yeux, j'ai vu des étoiles; en tournant la boucle, j'ai pris quelques canapés danois modernes, une bibliothèque et des plantes en pot. Oh, regardez, je pensais, mon Oculus a une cheminée! (Pendant un moment, j'ai envisagé d'abandonner mon appartement et de déménager, avec mon casque, dans un placard.) Dans le «salon» se trouvait un énorme écran flottant avec un menu d'options d'Oculus – des applications et des jeux que je pouvais acheter pour 9,99 $ à 29,99 $ (certains sont gratuits). Dois-je voyager à bord de la Station spatiale internationale et faire l'expérience de la gravité zéro? Prendre un cours de Tai Chi guidé? Créer des peintures 3D dans l'air? Avoir un tête-à-tête avec Jésus, qui me conduirait dans une méditation guidée? (Le site Web In His Presence VR demande: «Comment Dieu peut-il s'intégrer dans votre vie surpeuplée avec tout le reste dans votre assiette?») Disunion, le simulateur de guillotine, a été interrompu, donc je devrais trouver un autre moyen d'imaginer ce qu'il c'était comme être exécuté pendant la Révolution française – peut-être pourrais-je télécharger l'application produite par Excedrin qui permet de ressentir ce que c'est que d'avoir une migraine? (Question philosophique: est-il normal d'annuler un rendez-vous réel parce que vous avez un mal de tête virtuel?)

À l'aide de la télécommande, dont la position et les boutons sont suivis par le casque (il y en a un pour chacune de vos mains), j'ai pointé un faisceau lumineux vers l'une des sélections – «Premiers pas», le didacticiel d'introduction – et j'ai appuyé sur une gâchette. J'ai appris à manipuler des objets avec mes mains d'avatar blanches brillantes. Je me suis exercé à ramasser des polygones aux couleurs vives et à les laisser tomber au sol, à jouer au ballon, à piloter un drone et à danser avec un personnage qui ressemblait à la mascotte M & Ms. Si vous y étiez allé, vous m'auriez entendu dire «Wow!» Un nombre désagréable de fois. Sans aucune preuve visuelle du monde extérieur, il était facile d'oublier que j'étais dans ma cuisine. La sensation d'être pris dans un scénario illusoire est le Nirvana d'une expérience virtuelle bien conçue. Dans V.R. cercles, ce phénomène de crédibilité est connu sous le nom de «présence», et c'est pourquoi votre fréquence cardiaque grimpe en flèche et vous vous mettez à couvert quand une prétendue avalanche animée se précipite vers vous.

De retour dans le fakeescape de mon tutoriel, j'ai étendu mon bras pour appuyer sur un bouton imaginaire sur une console imaginaire sur une table imaginaire, puis j'ai perdu mon équilibre et je suis tombé du tabouret sur lequel j'étais assis, en claquant sur le sol très réel. Je me suis cassé l'orteil. Ce fut un malheur mineur comparé à celui de l'homme russe qui, tout en portant V.R. lunettes, s’est écrasé sur une table en verre et saigné à mort, selon un TASS nouvelles histoires. L'Oculus a une fonctionnalité qui vous permet de cartographier une zone de sécurité, puis vous avertit lorsque vous avez franchi le périmètre, mais je m'étais assis.

Heureusement, le globe-trotter synthétique ne dépend pas des orteils. Au cours des semaines suivantes, dans divers bureaux et laboratoires de médias, j'ai vécu des aventures qui, dans le monde physique, défieraient les lois de la physique mais seraient comme d'habitude dans un dessin animé de Looney Tunes. Dans un entrepôt de Pennsauken, dans le New Jersey, allongé face cachée sur un engin qui avait l'air d'avoir été construit pour la torture médiévale, j'ai battu mes bras, qui étaient attachés à des «ailes» en plastique, et j'ai volé comme un oiseau au-dessus de New York. J'ai joué un rôle principal dans des scénarios conçus pour éduquer les étudiants, former les employés, traiter les adolescents déprimés, aider les quarts de football à trouver des récepteurs ouverts, enseigner aux médecins comment communiquer avec les patients, visiter les campus universitaires, aider la police à désamorcer les situations tendues et augmenter toute empathie. Je me tenais à côté de l'oreille de Lincoln sur le mont. Rushmore.

Que faire en premier? Il y a des centaines de soi-disant expériences dans la boutique Oculus, et plus que je pourrais importer à partir de YouTube et d'autres sites Web. Étant donné que les jeux représentent la plupart des consommateurs V.R. marché, il y avait aussi une vaste geekdom de jeux. Cependant, la plupart d'entre eux ressemblaient plus à des versions 3D de jeux vidéo existants qu'à des réinventions radicales de la forme, j'ai donc choisi de ne pas me concentrer sur eux. Même si les applications étaient disponibles en 5-D, je doute que j'apprécierais jouer à Genital Jousting ou Hold My Beer, dans lequel le joueur est osé effectuer des cascades, comme traverser une route très fréquentée, tout en état d'ébriété algorithmique.

J'ai cherché quelque chose de sobre et j'ai trouvé la maison d'Anne Frank, une application qui me permettrait de naviguer dans l'annexe secrète de l'immeuble de bureaux où Frank et sept autres personnes se sont cachés pendant la Seconde Guerre mondiale. L'expérience est interactive, j'ai donc eu accès au refuge comme l'ont fait ses occupants en ouvrant une bibliothèque à charnière. Le musée actuel, à Amsterdam, est vide, le contenu ayant été effacé par les agents d’arrestation en 1944. Dans la version de l’application, la cachette a été reconstituée de manière convaincante (avec les lunettes d’Anne, le roman de Dickens de son père). Dans le grenier claustrophobe, je pouvais entendre les bruits inquiétants d'un avion au-dessus, les oiseaux gazouillent à l'extérieur et les planches grinçantes. Mais le plus navrant pour moi était de voir les marques de crayon sur le mur montrant combien Anne avait grandi pendant les années où la famille se cachait.

Après le grenier, j'avais besoin de compagnie, alors j'ai décidé d'essayer un V.R. social. Plate-forme. Ces terrains de jeu numériques en 3D permettent à des groupes de personnes, représentés par des avatars, de se réunir en temps réel pour des concerts, des événements sportifs, des soirées dansantes, des ateliers d'écriture ou des réunions, ou tout simplement pour se détendre. Ryan Schultz, bibliothécaire de référence à l'Université du Manitoba et V.R. blogueur, leur attribue la levée de sa dépression. Se décrivant dans le royaume en dehors de son Oculus, il a écrit: "Pour être honnête, je suis un peu nul dans cette affaire de réalité." Maintenant, il chevauche les deux cosmos, un sommet récent étant une soirée au cours de laquelle il a rejoint cinq cents avatars dans un marathon jeu de bingo drag-queen.

Un mercredi, j'ai passé une grosse soirée sur une plate-forme appelée AltspaceVR. Avec un élégant avatar robot vert et bleu comme stand-in, je me suis aventuré dans "Mingle and Chill", un événement hebdomadaire de huit à huit heures trente. Cela ressemblait à une production d'avant-garde de «Cyrano de Bergerac». Si un avatar se mélangeait d'une manière qui me dérangeait, il y avait des mesures misanthropiques que je pouvais prendre. Je pourrais le couper, le rendre invisible pour moi ou installer une bulle autour de mon avatar qui m'a isolé de la partie incriminée – un complément astucieux que certains entrepreneurs technologiques devraient envisager d'offrir dans le monde réel. En entendant l'annonce que l'événement était sur le point de commencer, je me suis précipité dans le bar, où les avatars bavardaient, et je me suis retrouvé dans un endroit qui ressemblait à une synagogue réformée de banlieue – élégant, sans fioritures, plein de lumière naturelle, avec, à l'avant, un bimah légèrement relevé pour le modérateur. Une cinquantaine d'avatars, sous la forme de robots et d'humains, se pressaient, certains se flattant les uns les autres, certains planant dans l'air comme des drones.

"Je suis contrarié par les outils de construction du monde", a déclaré un dénommé Henry, qui avait apparemment la parole. Il était impossible de dire qui parlait. L'avatar avec la tignasse bleue et la barbe assortie? Le robot violet dont les bandes jaunes clignotaient de temps en temps? Certains participants semblaient savoir ce qui se passait, car j'ai remarqué des émojis de cœur et de claquement de mains rayonnant au-dessus des têtes de plusieurs personnes dans la pièce. Avant de quitter AltspaceVR, je suis passé par la soirée Open Mic, à laquelle ont assisté soixante et onze avatars, dont beaucoup se tenaient en ligne près de la scène, attendant de se produire. «Je suis presque tombé de la scène!», A plaisanté l'un d'eux, puis a récité un poème original, qui s'est terminé: «La pensée de votre absence ne me rend pas triste. / Nous aurons nos souvenirs pour nous faire plaisir. »À ce stade, une bulle est apparue à mon avis, avec le mot« Bonjour 🙂 »à l'intérieur. Je me suis précipité pour chercher le menu des réponses en conserve, mais mon nouvel ami s'était éloigné. Je venais de refuser une date virtuelle?

Assez d'avatars. J'ai décidé de visiter des cochons. Le National Pork Board, dans le but de montrer au monde que ses produits vivaient autrefois la belle vie, a publié un V.R. de cinq minutes. tournée de propagande de trois fermes porcines. Je l'ai diffusé sur mon casque à partir de YouTube et j'ai été accueilli par Maddie Hokanson, un éleveur de porcs du Minnesota, dont l'exubérance semblait un peu injustifiée, étant donné qu'elle se tenait dans une étable de mise bas parmi des centaines de porcs. Je tournai la tête et regardai autour de moi: des truies heureuses et des adorables porcelets dans toutes les directions. Aucune odeur! Pas de chaussures boueuses! C'était donc un peu déprimant quand un Hokanson souriant a signé en disant: "Une portion de trois onces de porc est une excellente source de protéines, de vitamines B et d'autres vitamines et minéraux essentiels." Bon appétit!

Macy’s a équipé les rayons des meubles des magasins du pays de V.R. casques d'écoute afin que les clients puissent visualiser comment, par exemple, le sectionnel à carreaux se penchera dans leur tanière, plutôt que de découvrir, après l'avoir ramené à la maison, que la seule façon dont il s'adaptera est si une extrémité est coincée dans la cheminée. Les clients de Herald Square achètent plus et reviennent moins, selon Jazel Armutliev, un V.R. concierge au magasin. Lorsque je me suis arrêté pour une manifestation, Armutliev a élevé mes attentes. "Cela change la vie des gens", a-t-elle déclaré. «Les clients deviennent très émotifs. L'une a pleuré. »Puis elle a mis mes attentes en attente. «Je ne devrais pas dire cela», a-t-elle dit, en s'arrêtant, «mais les personnes âgées y gravitent le plus.» Sous sa supervision, j'ai saisi les détails de mon salon sur une tablette – dimensions, taille de la fenêtre, couleur du mur, type de sol. Nous avons positionné des stand-ins numériques pour mes meubles, extraits du catalogue de Macy. J'ai mis le casque. "Voici la magie", a-t-elle dit. Oui, il y avait (en quelque sorte) mon salon, mais whoa: un des murs avait été déplacé de quelques pieds et maintenant tranché à travers ma table de salle à manger. Original!

Jaron Lanier, informaticien / musicien / artiste / écrivain, a popularisé le terme de «réalité virtuelle» en 1987. Même alors, le concept n'était pas nouveau. Comme pour les nouilles ou le maquillage des yeux, ses origines sont difficiles à identifier. Nous savons qu'en 1962, le directeur de la photographie Morton Heilig a présenté un appareil appelé Sensorama Simulator pour lequel il a créé six courts métrages en 3D, dont «I'm a Coca-Cola Bottle». Dans un film intitulé «Motorcycle», le spectateur, installé dans un seau vibrant assis, coincé la tête dans une boîte, où les images simulant le zoom à travers Brooklyn se déroulaient. Les visuels ont été améliorés par le vent d'un ventilateur et par les odeurs d'échappement des voitures. Le Sensorama était un flop commercial. Trois ans plus tard, l'informaticien Ivan Sutherland a construit ce qui est considéré comme le premier écran de tête informatisé. C'était l'épée de Damoclès, ainsi nommée parce que la visière en métal – qui ressemblait à un étau à tête avec des lunettes – pendait d'un bras mécanique attaché au plafond.

Bien que V.R. n'a pas été aussi lucratif que les entreprises de divertissement l'avaient espéré, le médium est beaucoup utilisé dans l'armée (simulations de vol et de champ de bataille), pour la formation commerciale et dans les soins de santé (cartographie préopératoire, cadavres virtuels pour les étudiants en médecine). Les thérapeutes l'utilisent pour traiter P.T.S.D. et les phobies en exposant les patients à leurs pires craintes à des doses contrôlées, les désensibilisant éventuellement à tout ce qui cause leur anxiété. La religion est également devenue numérique. Le pasteur de chair et de sang D.J.Soto dirige des services sur la plate-forme sociale VRChat, dans laquelle il prêche et effectue des baptêmes numériques sur des fidèles représentés par Winnie l'Ourson, SpongeBob SquarePants et des avatars de banane.

La nouvelle technologie a également transformé la pornographie. Le V.R. la caméra, en se rapprochant, peut jouer un rôle de soutien – qui ne craint pas l'intimité et le contact visuel – et vous, le spectateur, au lieu d'être un voyeur, êtes un participant, si vous comprenez. De plus, en ayant tendance à se concentrer sur les cent quatre-vingts degrés devant le spectateur au lieu des trois cent soixante traditionnels, V.R. le porno est capable de fournir une résolution plus élevée que de nombreux autres genres.

En 2014, Mark Zuckerberg a dépensé deux milliards de dollars pour acquérir Oculus Quest V.R., qui était alors une entreprise de matériel informatique de deux ans, annonçant son intention de fabriquer V.R. «la plate-forme la plus sociale jamais créée» et «changez notre façon de travailler, de jouer et de communiquer». Aujourd'hui, Oculus est le deuxième plus grand vendeur de casques d'écoute, après Sony; mais, démonstration de gants haptiques, combien d'entre vous peuvent dire que votre quotidien a été transformé par ce nouveau médium? (Luddites: les gants haptiques vous procurent un sens du toucher lorsque vous interagissez avec un monde virtuel.)

Facebook m'a prêté mon Oculus Quest, ainsi qu'un Oculus Go moins cher (399 $ et 199 $, respectivement; peut-être parce que les casques permettent de «voyager», leurs noms sonnent souvent comme des voitures – Samsung Gear, Valve Index, Samsung Odyssey). Le vaste siège social de la société, à Menlo Park, en Californie, pourrait être soit la dystopie la plus utopique, soit l'utopie la plus dystopique de tous les temps. J'ai rencontré Yelena Rachitsky, productrice exécutive des médias. Comme Oculus ne crée plus d'expériences en interne – il vend de l'équipement et agit en tant que distributeur de contenu dans la boutique virtuelle qui se trouve sur chaque casque – que fait Rachitsky? "Les créateurs et développeurs indépendants ne font pas leur argent, nous aidons donc à semer l'écosystème", a-t-elle déclaré.

Rachitsky, qui avait travaillé dans le théâtre immersif, a expliqué: «Dans le film, vous regardez des choses et vous vivez par procuration à travers les personnages.» Elle a mis en place l'application «Coco» dans mon casque pour que mon avatar et le sien puissent avoir amusez-vous ensemble dans un monde animé basé sur le film Pixar. "Dans V.R., vous êtes avec les personnages », a-t-elle poursuivi. "Si vous avez de l'agence et que vous pensez que vos choix sont importants, vous vous souciez davantage." Théoriquement, je suis d'accord, mais l'option de choisir une tenue pour mon avatar squelette du Jour des Morts ou de se téléporter avec l'avatar de Rachitsky sur une place mexicaine et de prendre des selfies virtuels ensemble, j'avais plus envie d'avoir sept ans et de faire un spectacle de marionnettes avec votre ami que de prendre des décisions de vie significatives.

Mes expériences préférées parmi les offres de la boutique Oculus se sont avérées être peu interactives. «Notes on Blindness», une œuvre créée en 2016 et racontée par un théologien devenu aveugle, a transmis à travers l'audio et des animations de lumière bleue spectrale ce que cela pourrait être de vivre dans le quasi-noir. En bougeant la tête, je pouvais contrôler le vent soufflant contre les carillons. "Traveling While Black" (2019), un documentaire se déroulant principalement dans le monde réel Washington, D.C., le restaurant Ben’s Chili Bowl, traverse le temps de l'ère Jim Crow de 1958 à nos jours. Dans la dernière scène, vous êtes dans l'un des kiosques du restaurant, en face de la mère de Tamir Rice, qui vous raconte l'histoire de la fusillade mortelle de son fils.

Un défaut dans des morceaux comme celui-ci est qu'il peut être difficile de se concentrer correctement sur les histoires racontées, car il est si tentant de regarder autour de votre environnement à trois cent soixante degrés pour voir ce que tout le monde mange, porte et écouter sur le juke-box. Raconter un récit conventionnel tout en permettant la distraction de l'interactivité, a déclaré Rachitsky, "est un écrou difficile à casser". Comme le dit le professeur Jeremy Bailenson de l'Université de Stanford, qui apparaîtra en quelques paragraphes, le film est le fascisme et V.R. est l'anarchie.

Quand une startup n'est-elle plus une startup? Quand il abandonne sa table de baby-foot pour que la salle de jeux puisse être transformée en espace de cabine supplémentaire. Telle est la situation au siège animé de deux étages de Menlo Park à Strivr, une entreprise créée en 2015 qui conçoit des logiciels immersifs pour aider les entreprises à former leurs employés. Avant de découvrir quelques-uns de ses produits, j'ai demandé au C.E.O. de l'entreprise et fondateur, Derek Belch, qui a trente-quatre ans, comment Strivr a commencé. «L'histoire fondatrice? Je ne l'ai dit que six fois hier », a déclaré Belch, avant de se lancer dans une chronologie qui m'a laissé avec la conclusion que rien de mal ne lui était jamais arrivé.

Un ancien botteur de l'équipe de football de Stanford, Belch, après avoir obtenu un M.B.A., est retourné à son alma mater en tant qu'entraîneur adjoint tout en obtenant un autre diplôme de maîtrise. Pour son projet de thèse, il a conçu une façon virtuelle de former des joueurs de football – une mise en scène photo-réaliste à trois cent soixante degrés, permettant, par exemple, à un quart-arrière de s'entraîner à jouer contre une défense virtuelle simplement en utilisant un casque. . Lorsque l'équipe de Stanford a adopté son programme, ses performances se sont améliorées de manière si spectaculaire que l'entraîneur a dit à Belch, comme il l'a dit: «Si j'étais vous, je m'en sortirais et je créerais une entreprise. Je vais même vous donner de l'argent pour démarrer. »Cette année-là, vingt N.F.L. et les équipes de football universitaire ont acheté le logiciel de Belch, générant trois millions de dollars de revenus. L'année suivante, Walmart a signé et la technologie Strivr est maintenant utilisée dans tous les quarante-sept cents magasins aux États-Unis et par trente sociétés du Fortune 500.

Dans ma première démo, je suis un technicien JetBlue, debout sur la piste sous un Airbus 320, que je prépare pour le vol. "C'est au lieu de louer un avion ou de faire la formation à trois heures du matin parce que c'est la seule fois que l'avion est disponible", a expliqué Belch. La leçon n'était pas sans rappeler celle d'un chauffeur, moins le couple qui s'est écrasé sur le chemin du bal. Plus intense était le drame de Verizon dans lequel je jouais un directeur de magasin retenu sous la menace d'une arme. Peu importe combien votre cerveau sait que le gars masqué dans le chandail à capuchon est un acteur tenant un jouet dans le cyberespace, le message n'est pas transmis à votre cœur battant lorsque vous entendez «Ouvrez la porte!» Et tournez-vous pour voir le baril d'un pistolet. Walmart a également un V.R. module d'instructions sur la façon de gérer un tireur actif. Doug McMillon, le C.E.O. de l'entreprise, attribue à ce programme la prévention de la mort de plus de personnes dans son magasin d'El Paso en août. (Pour l'instant, essayons de ne pas penser à ce qui se passe lorsque le méchant achète un Oculus.)

"Nous allons faire le truc du holodeck et sauter dans un endroit nouveau", a déclaré l'avatar de Philip Rosedale à mon avatar, tous deux construits à partir de selfies que nous avions pris. Quand il ne se présente pas comme un tas de pixels évoqués par des données, Rosedale ressemble à une star de cinéma danoise, mais son remplaçant était une sonnerie morte pour Andy Warhol. Le mien avait une ambiance Nancy Pelosi-in-leggings. "Appuyez simplement sur la touche Entrée et vous allez disparaître. Je serai juste derrière vous », a ajouté Rosedale, et, presto, je descendais les marches de pierre raides du tombeau de la reine Néfertari, essayant de ne pas trébucher, bien qu'en fait, j'étais assis dans une petite pièce à Stanford , portant un casque et manipulant un joystick avec mon pouce. Rosedale faisait de même dans une pièce au bout du couloir. En 2003, il a créé Second Life, un monde artificiel semblable aux Sims, accessible via un ordinateur. À son apogée, en 2007, la population active de Second Life était d'un million. Les soi-disant résidents peuvent se marier, avoir des bébés, acheter ou louer une propriété, construire des bâtiments, aller danser, suivre des cours dans des collèges accrédités (sur un bateau pirate, si c'est votre truc), faire du shopping et gagner de l'argent virtuel qui peut être converti en chose réelle. (Certains utilisateurs gagnent des centaines de milliers de dollars par an en vendant des vêtements virtuels pour des avatars.)

Rosedale a démissionné de son poste de C.E.O. en 2008, et en 2013, il a lancé High Fidelity. Il devait être une suite de Second Life, une confédération de V.R. communaux. des espaces, parfois appelés métaverse (terme inventé par Neal Stephenson, dans son roman de science-fiction de 1992, «Snow Crash»). En 2019, malgré les prévisions optimistes de certains leaders technologiques, il était devenu clair qu'au moins dans un avenir proche, il n'y aurait pas de casque sur chaque tête. En mai dernier, High Fidelity a licencié vingt pour cent de ses employés et a réorienté ses efforts pour inclure des environnements 3D visibles sur les écrans d'ordinateur 2D et commercialiser ses applications auprès des entreprises plutôt que des particuliers. Si AltspaceVR est une scène pour célibataires, High Fidelity est une fête de bureau.

Le tombeau que j'ai exploré, basé sur des milliers de captures d'écran, est un modèle promotionnel construit par High Fidelity pour vendre des enseignants et des docents sur l'idée de visites virtuelles. En Égypte, les touristes sont autorisés à visiter le tombeau fragile de Néfertari pendant dix minutes au maximum. Dans la réplique améliorée de High Fidelity, vous pourriez théoriquement vous déplacer et redécorer; De plus, il y a des tas d'accessoires virtuels, qu'un concepteur peut ajouter moyennant des frais – comme le pointeur laser que Rosedale brandit pour attirer mon attention sur le sarcophage ou sur les bougies sur la table. Ils ne sont pas parfumés – mais un jour, nous pourrons peut-être obtenir une bouffée de «Festering Pharaoh and Sandalwood» de Yankee Candle. Une société appelée Feelreal prend des précommandes pour un «masque multisensoriel» de deux cent quatre vingt dix neuf dollars qui simule la chaleur, le vent, les vibrations et la pluie, ainsi que deux cent cinquante-cinq parfums, y compris le caoutchouc brûlant et le patchouli: la combinaison parfaite pour évoquer un taxi de New York.

Quelques mondes plus tard, l'ours panda qui représentait Rosedale nous a suggéré de visiter son bureau. Pas le vrai, à San Francisco, qui coûte vingt mille par mois. High Fidelity a renoncé à cela pour un bureau virtuel, se prévalant de la plate-forme open source que l'entreprise développe, ce qui facilite les réunions virtuelles. Le programme n’est pas encore proposé au public, donc, pour l’instant, High Fidelity est le client le plus enthousiaste de High Fidelity.

«C'est là que nous travaillons maintenant. Nous nous réunissons ici depuis plusieurs mois », a déclaré Rosedale, en ouvrant son ordinateur portable pour révéler un paysage d'une île tropicale qui me ressemblait à« Brigadoon »situé à Malibu. Quelques avatars se sont rassemblés dans une salle de conférence qui a un tableau blanc pour prendre des notes, et d'autres ont pu être vus jumelés dans des snuggeries équipés d'une isolation sonore pour les conversations confidentielles ("C'est comme le monde réel, en mieux", a déclaré Rosedale), se détendant dans des cabanes au bord d'une mer d'émeraude, ou faire tout ce que les gens font autour du feu de camp. «Nous essayons d'utiliser la technologie pour rendre l'expérience du travail à distance plus humaine et moins solitaire», a-t-il déclaré en me tendant son casque pour que je puisse parler avec Jess, une employée basée au Wisconsin.

Je lui ai demandé de décrire son travail dans un bureau virtuel. «Cela ressemble beaucoup plus à travailler avec des collègues qu'à être totalement confiné au texte», a-t-elle déclaré. "C'est plus impromptu. Je peux marcher près des gens et entendre de quoi ils parlent, et si c'est quelque chose qui m'intéresse, je peux intercepter la conversation. "

À Stanford, j’ai rendu visite au Dr Loren Sacks, spécialiste des soins intensifs cardiovasculaires pédiatriques au Lucille Packard Children's Hospital. Sacks a développé un V.R. programme qui forme les médecins à annoncer de mauvaises nouvelles. C'est une compétence que vous souhaitez perfectionner avant de l'essayer sur une personne malade; et l'embauche d'acteurs professionnels pour gérer les lignes avec vous – une méthode décrite par Sacks comme «l'étalon-or» – est coûteuse et non évolutive. Sacks est un homme compact avec une barbe et une moustache recadrées et une livraison apaisante. Dans son minuscule bureau, rendu plus mince par un lit pour les médecins de nuit, Sacks m'a dit: «Je n'essaie pas d'apprendre aux gens à être émotifs. Je donne aux gens des conseils sur la façon de communiquer efficacement et de transmettre le sentiment qu’ils sont investis en vous. Je veux donner aux gens une sorte d'arsenal de techniques. »

Il était temps pour moi de rencontrer un cyberparent. "Voulez-vous une conversation facile ou un peu plus difficile?", A demandé Sacks, expliquant que dans les deux cas j'informerais le père d'un garçon de huit ans nommé Zach qu'en raison de l'aggravation de l'état de son fils, il serait retiré de la liste d'attente des transplantations cardiaques et l'avertissant que le soutien mécanique que son cœur recevait actuellement devait être retiré – une certaine peine de mort. Il y avait aussi une troisième possibilité – avoir affaire à un parent silencieux et non communicatif – mais on ne m'a pas offert cette agonie.

M. Drake, le père numérique, était assis en face de moi, avec un regard dans l'expectative. Lorsqu'il n'était pas à l'écran, il y avait des directives textuelles sur ce que je devais lui dire. "Expliquez que la réunion de cette semaine de l'équipe de transplantation a un impact plus important que la normale sur Zach. . . . C'est le moment de donner la priorité au confort de Zach. . . . Essayez d'éviter le jargon médical. . . . Prenez un moment pour détendre votre posture. . . . "Je me sentais assez fier de ma manière de chevet jusqu'à ce que M. Drake se lève soudainement et me crie:" Vous ne vous souciez pas de mon fils! "On m'a ordonné de" reconnaître qu'il s'agit de beaucoup d'informations difficiles, et de lui offrir la possibilité de continuer plus tard. »Notre conversation a ensuite été rejouée, cette fois du point de vue de M. Drake. Voici ce que j'ai appris: c'est une mitsva pour l'humanité que je n'ai pas suivi les conseils de mes parents pour devenir médecin.

C’est dans une pièce indéfinissable de la taille d’un garage à deux portes que j’ai été initié à certaines des expériences hallucinantes en cours au laboratoire d’interaction humaine virtuelle de Jeremy Bailenson, à Stanford. Le travail se concentre sur la façon dont la réalité simulée peut façonner notre comportement. Bailenson, un ancien psychologue et ingénieur de quarante-sept ans dont les cheveux mi-longs blanchis au soleil suggèrent un surfeur, m'a chaperonné à travers une douzaine d'excursions numériques en trois heures. C'est long pour être immergé dans des mirages informatisés – le laboratoire recommande vingt minutes maximum. "Nous travaillons très dur pour que vous ne soyez pas étourdi", a déclaré Bailenson. (Il ne peut tolérer que dix secondes de la simulation utilisée par l'équipe olympique de ski pour pratiquer le slalom.) Concevoir un contenu peu nauséabond, a-t-il expliqué, consiste en grande partie à réduire le décalage entre ce que vous ressentez et ce que vous voyez.

Bailenson voulait que j'essaye un V.R. pièce dans laquelle je pourrais voler comme Superwoman. "Il y a eu un tremblement de terre à San Francisco et la ville a été évacuée", a-t-il déclaré. «Un enfant a été laissé par inadvertance. Vous devez le trouver et lui donner ses médicaments pour lui sauver la vie. Es-tu prêt? Levez la main et décollez. »J'ai décollé comme un bouchon de champagne. Le jeu est fixe pour que vous retrouviez l'enfant en huit minutes et que vous sauviez la journée. L'utilisateur n'est pas informé qu'un groupe de contrôle, qui n'est pas doté de superpuissances, sont des passagers passifs sur un V.R. tour en hélicoptère de la ville. Une fois l'expérience «terminée», quel que soit le groupe dans lequel vous vous trouviez, vous rencontrerez un incident mis en scène dans le couloir du laboratoire, dans lequel quelqu'un a un accident et a besoin d'aide. Il s'avère que les héros volants sont plus susceptibles d'offrir leur aide; Vraisemblablement, vous voir comme le sauveur vous donne l'impression d'avoir le pouvoir d'aider. Le fait est que ce qui vous arrive dans un V.R. le monde peut se propager à travers le monde réel.

Au cours des prochaines heures, j'ai échantillonné tant d'expériences visant à faire de moi une personne empathique et civique que je ne peux pas croire que je n'ai pas encore été honoré par les Nations Unies. En prenant l'apparence d'un bûcheron, j'ai brandi une tronçonneuse pour couper un séquoia après avoir appris que des arbres similaires pourraient être sauvés si j'arrêtais d'utiliser du papier toilette moelleux. Une étude montre que quelqu'un qui effectue cet exercice de deux minutes est vingt pour cent plus susceptible d'utiliser moins de papier toilette que ceux qui, au lieu de cela, ont simplement regardé une vidéo sur la déforestation. Bailenson m'a sorti de l'expérience après quelques secondes – suffisamment de temps pour que je me sente coupable du Charmin Ultra Soft dans ma salle de bain, mais pas assez pour me le faire jeter.

Puis, il y a eu le temps où je suis devenu un homme noir du nom de Michael Sterling. La technique utilisée pour éliminer cette tromperie est appelée transfert corporel, ou propriété corporelle, et cela implique de regarder votre corps se transformer en celui de quelqu'un d'autre. «Regardez votre réflexion», a gazouillé une narratrice dans «1000 Cut Journey», un film immersif créé par un professeur de l'Université de Columbia nommé Courtney Cogburn, qui a été créé au Tribeca Film Festival l'année dernière. Devant moi, dans un miroir pleine longueur, était un garçon noir, âgé de six ans, portant un pull bleu canard et un pantalon gris. «Faites un pas de plus et examinez votre nouveau corps. Saluez-vous. Vous êtes maintenant devenu Michael Sterling », a-t-elle dit, sur le ton neutre que vous utiliseriez pour dire à quelqu'un qu'il est maintenant épiscopalien. Oui, j’avais été réincarné: mes mains, visibles si je baissais les yeux, étaient des clones. Dans le corps de Michael Sterling, je ressens l'aiguillon d'un racisme persistant, comme en témoignent plusieurs scènes de «1000 Cut Journey». Je joue avec des blocs aux côtés d'enfants qui me taquinent sur ma couleur de peau. A quinze ans, je suis arrêté par la police de Brooklyn. A trente ans, on me refuse un travail que je mérite. Ce seraient des histoires troublantes à lire à la troisième personne, mais elles sont profondément affectantes et douloureuses lorsqu'elles vous arrivent. Ou même à «vous». Reste à voir si cela résoudra le problème racial en Amérique.

Le transfert de corps peut également vous permettre de changer de sexe; devenir plus vieux ou plus jeune ou quarante pieds de haut; avoir une expérience hors du corps dans laquelle un double que vous lévitez au-dessus de votre corps et plane angéliquement en altitude – ainsi, la théorie va, réduisant votre peur de la mort. Ou vous pourriez devenir une vache. Cette dernière transformation est venue d'un projet d'un des anciens élèves de Bailenson, qui voulait savoir si marcher à quatre pattes tout en étant poussé par un aiguillon électrique virtuel et conduit à l'abattage rendrait une personne plus connectée aux animaux (et, vraisemblablement , réduire sa consommation de viande ultérieure).

Que se passe-t-il lorsque nous ne pouvons pas faire la différence entre le synthétique et le réel? J'ai eu une idée de cet avenir lorsque Mark Miller, un étudiant diplômé en informatique à Stanford, est apparu dans le laboratoire, souriant largement. Quelques secondes plus tard, un Mark Miller identique entra et se tint à côté de son jumeau holographique. Ce que je voyais à travers mes HoloLens (lunettes intelligentes de Microsoft, 3 500 $) était le produit de la réalité augmentée. Contrairement à V.R., qui plonge complètement le spectateur dans une création numérique, A.R. superpose des éléments visuels et audio générés par ordinateur sur le paysage physique et peut être visualisé sur un appareil portable ou sur un écran monté sur la tête. Cette technologie vous permet, par exemple, de superposer des directions sur la route pendant que vous conduisez, de recevoir des données sur la localisation d'un ennemi sur un champ de bataille et d'imaginer à quoi ressemblerait un papier peint à fleurs roses dans votre salle d'eau ou sur une plate-forme de métro, si vous aimez embellir la station de la Cinquante-neuvième Rue.

“You know,” Bailenson said, “if a few years from now we all have Apple glasses on, Alexa has a body, and your mother who lives thousands of miles away is here, then the way we walk around a room is going to be governed by ghosts no one else can see.” And you thought strangers talking on their Bluetooth earbuds in public was annoying.

Of all my out-of-this-world moments, the most sublime were those I spent in the Stanford swimming pool. The actual sun shone gloriously as I floated in the pool’s shallow end, a watertight headset strapped against my face, a snorkel permitting me to breathe, and a tether attached to the flotation belt around my waist to keep me from drifting into a wall and breaking another toe. Nonetheless, I felt as if I were scuba diving along the ocean floor. I passed coral reefs and a shipwreck and swam with manta rays and singing humpback whales. Later, with a seal as my guide, I explored the lost city of Atlantis and then, after a slight technical glitch, glided through outer space, beholding Earth from afar and inspecting the Hubble telescope up close.

Stephen Greenwood, the C.E.O. and founder of Ballast Technology, the company that produces these expeditions for water parks (consumers pay around ten dollars a pop), explained in the cafeteria after my pretend dive that when you are submerged in water you are less likely to suffer from motion sickness than you are on land. Ballast is in the business of location-based entertainment (L.B.E.), a thriving sector of the disappointing consumer V.R. market. The term is used to describe any multiplayer game or amusement that takes place at a site outside the home, such as an arcade, a cinema, an escape room, a theme park, or Washington, D.C. There are estimated to be about fifteen thousand of these types of venues, not including Washington, D.C.

My Oculus Quest now sits on a bench at home in my foyer, making me feel guilty whenever I walk by. Keram Malicki-Sanchez, an actor and futurist and the founder and director of Canada’s longest-running V.R. conference, told me (by old-fashioned e-mail from Toronto) that my response was typical: “People are dismayed when they find their V.R. headsets collecting dust, having believed that they would use them all the time.” This, however, is the correct scenario; V.R., he said, is a tool—not a television—akin to a typewriter, a piano, or a toaster oven.

I wondered, Was there anything in the here and now that could not be replaced virtually? Rosedale had answered, “A hug.” Ken Perlin, the founding director of the Future Reality Lab, at N.Y.U., addressed the question in a poem that he wrote on his blog in September, the entirety of which is:

when technology
shifts reality, will we
know the world has changed?

In order to get a feel for the future, Jak Wilmot, the twenty-two-year-old co-founder of a V.R. content studio called Disrupt, lived inside a headset for a week in February—and, of course, live-streamed every second. Cocooned in his five-hundred-square-foot apartment in Atlanta, the windows blacked out so that his circadian clock would not be affected by natural light, he slept, ate, exercised, socialized, and worked in virtual reality. He did not take his headset off even to shower, keeping the electronics dry under a homemade rig that looked like a plastic-wrapped stool perched on top of his head. What he missed most, he told me, was “not seeing day or night cycles,” adding that “to counteract this I ended up loading in simulations that would match the real-world time—a sunrise field in the morning, nighttime sky at night.” At the end of hour one hundred and sixty-eight, you can watch Wilmot ceremoniously lift his headset off his head, squint, and break into a smile. The smile gives way to laughter as he goes outside and looks up at the sky. “Oh, my gosh, the graphics,” he says. “They’re so good.” ♦

This article has been updated to include the new name of Ken Perlin’s lab at N.Y.U.

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